Skip to Site Navigation | Skip to Content

State tracks train plans

State tracks train plans

But Oklahoma is taking a wait-and-see attitude before jumping on board the high-speed rail service.

By JIM MYERS World Washington Bureau
Published: 6/8/2009  2:20 AM
Last Modified: 6/8/2009  3:30 AM

WASHINGTON — The Obama administration continues to challenge Oklahoma and other states with potential high-speed rail corridors to think boldly when coming up with their own plans for fast trains. 

Vice President Joe Biden sees a system that will make travel "leaner, meaner and a whole lot cleaner.'' 

U.S. Transportation Secretary Ray LaHood believes Americans are ready to embrace a new level of passenger rail service that offers a safe, convenient and sustainable way to travel from city to city and region to region. 

While interested in the Obama vision for trains, Oklahoma officials clearly are taking a wait-and-see attitude before jumping on board. 

"I think high-speed passenger rail holds great promise for Oklahoma, but as we have done with every stimulus program, we will do our due diligence and review all details and obligations before moving forward,'' Gov. Brad Henry said. 

Henry, who describes himself as a strong supporter of the administration's effort, said he has directed state transportation officials to track the initiative. 

Tim Gatz, director of Capital Programs at the Oklahoma Department of Transportation, attended a session last week with Biden and LaHood. 

More than anything else, Gatz said, the meeting was part of the administration's outreach for the run-up to the application process for the first round of grants. 

He said that announcement is expected in the next two weeks. 

In April, the president released his strategic plan for a world-class passenger rail service. 

He identified $13 billion to jump-start the process, $8 billion in the historic stimulus package and another $5 billion in his budget that will be provided over the next five years. 

Oklahoma Transportation Secretary Gary Ridley said until the new guidance comes out later this month, it is difficult to say exactly where opportunities would be for the state.

Ridley cited the governor's enthusiasm in being competitive and even the public's interest. 

Judging from estimates dating back several years, bringing the kind of service that Obama envisions for what has been designated as the South Central Corridor, which includes Tulsa, Oklahoma City, Dallas/Fort Worth, Austin, San Antonio and Little Rock, would require an investment of hundreds of millions of dollars. 

Whether the federal funds will require state matching dollars and how much are two of the questions Ridley is waiting on, along with the new guidelines. 

In order for people to use trains, he said, the service has to be effective, dependable, convenient, affordable and subsidized. 

Already Oklahoma and Texas pay $2 million each for the Heartland Flyer that now connects Oklahoma City to Fort Worth, Ridley said, adding that Oklahoma is one of the few states to subsidize Amtrak service. 

In addition, he said, more transportation options have to be available to riders once they get off the train. 

According to the administration, the first round of grants, which are expected to be announced this summer, will go to projects that can be completed quickly and yield jobs and public benefits. 

A second round is expected to cover comprehensive high-speed programs covering entire corridors. 

When Obama outlined his vision for the 10 corridors, the administration compared it to the historic plan President Eisenhower laid out for the interstate highway system. 

His administration seeks that same kind of commitment for trains. 

"President Obama has handed us an extraordinary opportunity, and now it is up to all of us to seize the moment,'' LaHood said.

No comments (Add your own)

Add a New Comment


Comment Guidelines: No HTML is allowed. Off-topic or inappropriate comments will be edited or deleted. Thanks.